Qu'est-ce qu'une cohorte épidémiologique ?

Une cohorte épidémiologique est un type d’enquête de santé, dont le principe est le suivi longitudinal, à l’échelle individuelle, d’un groupe de sujets.

Les cohortes peuvent ainsi répondre à des objectifs multiples. Elles permettent de décrire et de suivre l’évolution des problèmes de santé d'une population, de même que de l’exposition à des facteurs de risque. Elles permettent également d'étudier de façon dynamique les effets d’exposition à des facteurs de risque sur des problèmes de santé divers.

Une prise en compte optimale de la dimension temporelle

Sur le plan méthodologique, les avantages principaux des cohortes sont la possibilité d’analyses épidémiologiques longitudinales permettant de tenir compte au mieux de phénomènes liés au temps.

Il est ainsi possible de modéliser l’enchaînement et les interactions des différents facteurs relatifs aux conditions de vie (alimentation, habitat, accès aux soins, réseau social, ...), à l’environnement (conditions de travail, expositions professionnelles et environnementales, ...), et à l’état de santé (chronologie des phénomènes pathologiques).

Par ailleurs, les données d’exposition étant recueillies avant la survenue des effets analysés, on évite certains biais potentiels des études rétrospectives au cours desquelles des sujets sont interrogés a posteriori sur leur exposition (biais de mémorisation par exemple, phénomène qui veut qu'un sujet atteint d'une maladie se souvienne mieux de son exposition passée à des facteurs de risque potentiels qu'un sujet indemne de la maladie).

Globalement, les études de cohorte sont celles qui permettent de proposer les meilleures conditions pour juger du rôle sur la santé d’interventions préventives ou de facteurs de risque en termes de causalité, tout en permettant de prendre en compte les évolutions temporelles et les interactions entre facteurs.

Particularités de la cohorte Gazel

La cohorte Gazel est une cohorte dite "fermée" : les 20 000 volontaires sont entrés sous observation en 1989 et depuis cette date, aucun autre nouveau sujet n'a été inclus.

L'originalité de la cohorte Gazel, par rapport à d'autres réalisations comparables, est sans doute la diversité des problèmes de santé pris en compte, et la multiplicité des données recueillies de façon prospective et permanente à diverses sources.